Les effets spéciaux au cinéma ont continué à s’améliorer au début des années 1950. Un film phare de l’époque, Le jour où la terre s’arrêta, a présenté une histoire que le public moderne a vue à maintes reprises. Un vaisseau spatial atterrit à Washington et son occupant est blessé par un soldat apeuré. Le robot du visiteur, Gort, détruit alors l’armement environnant. Le film produit l’une des phrases les plus reconnaissables du genre science-fiction, « Klaatu, barada nikto ».

Pour 1951, les effets spéciaux du film étaient également mémorables. L’atterrissage du navire est l’un des meilleurs effets du film car il est, par rapport à d’autres films de l’époque, discret. Le réalisateur, Robert Wise, connaissait l’importance d’intégrer l’effet dans l’ambiance documentaire du film afin que la scène soit tournée dans une sorte d’éclairage discret. Le tournage en noir et blanc se prêtait à l’ambiance documentaire.

Le navire, lui-même, a été construit à partir de bois, de treillis métallique et de plâtre de Paris. La porte du navire a été scellée avec un mastic ressemblant à de l’argile, puis repeinte. Cela a fait apparaître le navire sans couture. Dans la scène où la porte s’ouvre et la rampe s’étend, le mastic est séparé. Pour donner l’impression que la rampe se rétracte et que la porte se ferme, la scène a simplement été inversée. Trucs cinématographiques et distance réalisés pour l’un des meilleurs effets spéciaux de l’époque.

Le jour où la terre s’arrêta est crédité d’être le premier film à présenter des « soucoupes volantes ».

Un autre effet impressionnant est l’apparition de Gort, le robot compagnon. Non crédité pour son travail, Melbourne A. Arnold a construit le robot géant. Wise a choisi l’acteur, Lock Martin, en raison de sa taille inhabituelle de 7’4. Martin avait travaillé comme portier au Grauman’s Chinese Theatre à Hollywood. Bien qu’il ne s’agisse pas d’un effet spécial typique, la taille de Martin s’est avérée être un visuel assez impressionnant. Michael Rennie, qui jouait le rôle principal du film, Klaatu, mesurait 6’3.

Même si Martin possédait de la taille, il ne possédait pas de force physique. Dans une scène, Gort doit porter une Helen Benson inconsciente sur une rampe. Un mannequin remplaçant a été utilisé à la place de l’actrice, Patricia Neal. Un remplaçant en fibre de verre pour Gort a été créé pour les scènes dans lesquelles le robot se tenait sur la rampe inclinée du vaisseau spatial. Trois costumes Gort différents ont été construits pour différentes scènes, l’un fabriqué à partir d’un type de caoutchouc flexible. Derrière la visière de Gort se trouvait un épais bloc d’acrylique, qui déformait la lumière et donnait à Gort un aspect plus mystérieux.

Même si Klaatu et un jeune garçon se rendent au Lincoln Memorial de Washington, aucun des acteurs du film ne s’est jamais rendu sur le site réel. Au lieu de cela, les acteurs ont été tournés devant des images fixes en arrière-plan. Leo Tover, le directeur de la photographie du film, a choisi une sorte de style expressionniste pour l’ambiance générale. Ce n’était pas typique de la science-fiction et distinguait le film des autres du genre.

Un effet non conventionnel du film est venu sous la forme de sa musique. Bernard Herrmann , un compositeur réputé des films d’ Alfred Hitchcock , a utilisé un appareil appelé thérémine pour obtenir un son unique pour la partition. Les thérémines sont un instrument de musique électronique composé de deux antennes métalliques qui « détectent » les mains du joueur afin d’en moduler la fréquence et l’amplitude.

Le son serait imité par la chanteuse Loulie Jean Norman, et plus tard par Elin Carlson, dans l’original Star Trek série.

Le jour où la terre s’arrêta a fait un peu plus de 2 millions de dollars et resterait dans les mémoires comme un classique de la science-fiction. Ce serait aussi une sorte de repère pour les autres films de l’époque. Un point de bagatelle intéressant, le film mettait en vedette Frances Bavier dans le rôle de Mme Barley. Bavier sera plus tard synonyme de son rôle de tante Bea (ou Bee) dans Le spectacle d’Andy Griffith.

Egalement sorti en 1951, Quand les mondes se heurtent présentait certains des meilleurs effets de «catastrophe». Appelé « une parabole apocalyptique pour l’ère nucléaire des années 50 » par l’écrivain Melvin E. Matthews, ce film a montré ce qui pourrait arriver lorsque notre monde connaîtra sa fin. Dans le film, une grande planète nommée Bellus, ainsi qu’une planète plus petite nommée Zyra (ou Zira), sont sur une trajectoire de collision avec la Terre.

Ce qui suit est une merveille visuelle, pour l’époque. Le producteur, George Pal (et une Cecile B. DeMille non créditée) a trouvé quelques-uns des meilleurs créateurs d’effets pour travailler sur son film. Harry Barndollar est crédité d’effets, avec Gordon Jennings, Tim Baar, Dick Webb et Barney Wolff. Grâce à l’utilisation de miniatures, de gros plans de caméra et de décors peints, ils créeraient des tremblements de terre, des inondations et des éruptions volcaniques. À l’aide de miniatures convaincantes et de peintures au verre mat, ils créeraient même un New York en perdition.

En raison d’un petit budget d’environ 900 000 $, une grande partie du paysage serait peinte. Il y a beaucoup de rumeurs à ce sujet, la plupart disant que le décor était censé être un espace réservé pour les effets réels. Qu’ils le soient ou non, les paysages pastoraux de la planète Zyra offrent des toiles de fond à l’aquarelle. Ce qui a amené les fans à remettre en question ce choix, ce sont les hauts murs de la ville sur une partie et les structures en forme de pyramide au loin.

Le développeur et passionné de fusées, le Dr Wernher von Braun, a travaillé sur des fusées pour l’armée américaine. Von Braun aiderait également à concevoir les missiles balistiques Redstone et Jupiter pour l’armée. On lui demanderait de consulter sur la conception de la fusée pour le navire qui serait construit pour sauver les gagnants de la loterie de la Terre.

Quand les mondes se heurtent a reçu un Academy Award honorifique pour les effets spéciaux. Plus tard dans Star Trek II : La colère de Khandeux des caisses de chargement de la grotte Genesis étaient étiquetées « Zyra » et « Bellus ».

Au fur et à mesure que la technologie cinématographique évoluait, l’une des techniques à émerger était l’effet tridimensionnel. Pour obtenir cet effet, deux diapositives stéréoscopiques, l’une rouge, l’autre verte, ont été projetées à une vitesse rapide. Les spectateurs portaient des lunettes équipées de films des mêmes couleurs pour obtenir l’effet.

Maison de cire, sorti en 1953, est souvent considéré comme le premier long métrage couleur 3D sorti par un grand studio américain. Son ouverture est celle d’un colporteur utilisant un paddle-ball (une balle attachée à une raquette par une ficelle) et un monologue sur l’exposition. Il livre le monologue tout en s’adressant au public. « Attention, jeune fille », dit-il en brisant le quatrième mur. « Attention, monsieur, gardez la tête baissée… »

En plus de son effet 3D, Maison de cire serait également l’un des premiers films à utiliser le son stéréophonique (ou simplement « stéréo »). Aujourd’hui, il s’agit d’une fonctionnalité courante (et souvent attendue), mais pour 1953, l’ajout était considéré comme à la pointe de la technologie.

Cela a marqué « l’âge d’or de la 3-D » avec des studios qui ont sorti un total de 50 films pour présenter cet effet. Il est venu de l’espace extra-atmosphérique, (1953) le premier film Universal avec le processus, mettait en vedette des extraterrestres et ses propres effets choquants. RKO publierait Deuxième chance en 3D avec une séquence étonnante filmée à la fin. La bande-annonce proclamerait au public: « Le danger n’a jamais été aussi réel! » en tant que vedettes, Robert Mitchum et Jack Palance se sont battus sur un téléphérique suspendu. À titre de comparaison, une scène similaire serait filmée pour le film Bond de 1979, Moonraker.

SpFX Partie 4 : L’âge d’or de la science-fiction

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